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用数据说话 当区块链遇上数据基础设施

【数据猿导读】 基于使用场景和技术特点选择技术很重要。例如区块链,其最重要的特色就是“共享写入”而无需一个中央权威机构对这些写入操作进行认证,适用于广泛的分布式系统

用数据说话 当区块链遇上数据基础设施

本文基于英国开放数据研究院负责人 James Smith 的一篇演讲,当区块链遇上数据基础设施又将发生怎样的碰撞?当我们发问“如果使用区块链,情况会不会有所改善?”时,必须把区块链的技术特点烂熟于胸。

詹姆斯·史密斯:大家好,我叫詹姆斯·史密斯,我是英国开放数据研究院创新实验室的负责人。开放数据研究院是一个非盈利的组织,它将全世界各地的人们连接起来,提供工具并启发大家利用数据来创新。尽管我们的主要工作是开放数据,但我们并非局限于此。我们着眼于整个数据光谱,不管是封闭数据、共享数据、开放数据、大数据、小数据、政府数据、个人数据还是商业数据。我们将数据视为现代数字经济的基础设施,它使得新商业形态和社会服务诞生成为可能。

我们对为数据建设基础设施非常感兴趣。假定数据本身就是一种重要的基础设施,那么它必须满足这几项条件:总是可用、韧性、有冗余、随时随地可以访问。正是因为这些,我们对分布式数据存储技术以及如何利用它们建立全球数据基础设施非常感兴趣。

在我们与政府和企业的合作过程中,我们见证了太多对某些想法临时兴起的兴趣,而当下则是区块链这一技术。很多机构都宣称他们需要某种“区块链策略”,但是恐怕他们说这话的时候根本还不明白这个词的意思。当前我们正经历新一轮的的科技热潮,而我们正在试图帮助机构认清他们所关注的究竟是什么。尤其是在开放公众数据方面,因为其正是数据基础设施的重要组成部分。

任何一项技术之所以能与众不同,是因为它有不同的使用场景和技术特点,就如同开发者会告诉你的一样:基于使用场景和技术特点来选择技术才是最重要的。以区块链为例,其最重要的特色就是“共享写入”:任何人都可以在系统中存储数据,以及“无条件信任”:无需一个中央权威机构对这些写入操作进行认证。区块链也适用于广泛的分布式系统。所以当我们发问“如果使用区块链,情况会不会有所改善?”时,就必须把区块链的技术特点烂熟于胸。

很多情况下,一个共享写入、无条件信任的数据库是十分有用的,特别是在没有中心结点的分布式系统中。

供应链就是个很好的例子:开放数据研究院孵化器项目之一,Provenanc,在以太坊(译者注:Ethereum,下一代密码学账本)之上构建一个系统,能够以安全、可信的方式跟踪全球供应网络中的商品。这样,你可以确保你购买的公平贸易认证的有机无咖啡因拿铁是名副其实的。使用区块链技术去管理供应链,就不需要一个中央机构来协调管理并认证信息,同时还能避免暴露敏感的商业信息。

域名系统(DNS)是另外一个例子:通过分布式的结点来交叉验证域名注册信息,将能消除中心化方式管理DNS的安全风险。

那区块链可应用于管理现实世界的地址吗?地址是以分布式的方式创建,中心化方式管理的。通常,中央管理机构需要很长时间才能完成地址列表的更新。在英国,我们经常会发现生活在新建区域的人们无法获取基础服务,因为他们的地址信息在数据库中根本不存在,尽管事实上他们确确实实生活在那里。另外,有时这样的中央管理机构是私有化的公司,而在英国目前就是如此。地址是重要的基础设施,由不同机构分布式地创建,因此区块链在这个场景中很适用。澳大利亚最近就宣布将地理编码的国家地址数据作为开放数据对公众开放,这也许是个试验的好机会。

然而,我们也看到区块链被提议用于根本不符合其特性的领域。

土地登记是经常被提及的应用领域,而近期的例子就是Odessa政府提议将区块链技术用于地产拍卖中。但这么做真的能带来好处吗?一个国家的核心任务之一是管理产权。在这一场景中,区块链技术所能做的仅是通过将数据公开,以分布式方式侦查可能的欺诈,从而来减少腐败。然而,在实施技术层面的解决方案之前,必要的话,或许应该先考虑其他更深层次的问题。

区块链还被提议应用到许多不同的领域之中,而往往这些领域中已经建立了非常完善有效的中心化管理方式。因此,在这些领域中去适用区块链就不禁让人发问,这是为了解决问题,还只是单纯在追逐一股技术热潮。

不适用区块链技术的场景

而在一些应用场景中,区块链技术非但没有减少反而引入了更多的集权化、监视和控制。例如,一直以来,有一种广为流传的观点:使用加密货币来发放国家福利。这样就可以追踪这些福利的用途,并限制受益人如何花费国家福利。不管你怎么看待这个想法,这都是政治和社会问题,而不应该是一个技术问题

不过不要会错我的意。我当然认可区块链技术在基于“共享写入、无条件信任“的数据管理方面做的非常好,并有真正的潜力来彻底改变我们的全球数据基础设施。但是,目前许多提议的使用场景单纯是用不上区块链的特性,而且与人所期望的相反,区块链的一些特性反而是某些应用场景所不希望拥有的。

例如,一个非常重要的特性就是不可变性。其意味着一旦将数据写入区块链中,它将永远存在。如果将其修改或删除,就会破坏整个系统的完整性。从浅层的技术角度来看,这似乎很棒。然而,不可变性可能会使得社会运作中缺乏必要的人性因素。

通过一个简单的案例就能让你明白。欧盟之前通过了“被遗忘权”的法案,这意味着欧盟公民有权要求将一些网页链接从谷歌索引中删除。但请设想一下,如果他们想要删除的链接被存储在一个不可变的区块链中,“被遗忘权”还有可能吗?

另一方面,一些国家的法律会允许在特定条件下可以重写“历史”。比如在英国,如果你改变了性别,你就有权要求将这种改变反映在过去所有的官方文件中。你除了可以要求改变那些记录性的文档外,还可以要求让旧的信息永远消失。 此时,如果你的性别信息是和土地购买记录一起存储在一个负责土地信息登记的区块链上,又将会发生什么?区块链这样一个所谓中性的技术选择又会不会让人难以接受?

又或者,让我们考虑一下在区块链中存储违法信息或者私人信息的情况。和之前的例子一样,一旦这些信息入区块链中,就会很难将其删除。那时,是不是每个拥有区块链存储副本的人都会因为拥有一些本不该存在的信息而触犯法律呢?

因此,我们如何利用区块链技术就是一个非常重要的问题。未来,大多数存储系统可能会是混合型系统:使用区块链技术存储审计数据并验证其完备性,但原始数据本身则存储在一个单独的、可以改变和重写的系统中。

提出社会问题

急于将东西搬进区块链将鼓励非黑即白的世界观,在这种世界观里历史是一成不变的,我们的方法也将受限于僵化的算法规则,这是很危险的。与所有具备网络规模效应的技术一样,我们需要考虑其所产生的社会影响以及可能造成的结果。尤其是与全球不可变的公共记录有关的社会影响及后果。

在开放数据研究院中,我们关注所有社会问题以及技术本身。我们确信区块链,作为新分布式技术中的一员,将发挥重要作用。我们同样确信现有机构需要帮助以理解他们在技术和社会层面上做出的选择。我们想和开放数据研究院的国际节点、开放数据研究院会员以及开放数据研究院孵化器中的创业公司网络一起工作,探索这些问题,探寻这项技术服务人类的方法。

我们同样希望你也成为会话的一员;将区块链应用到我们的全球数据基础设施当中时,我们所面临的挑战是在适当的地方使用它们,但要始终铭记这样的系统应该是设计来服务人类的,而且我们的技术决策可能会产生政治和社会影响。算法不是政治中立的,人类环境也很少是非黑即白的情况,当我们把事情想的过于简单化是很危险的。


来源:英国开放数据研究院

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